04, avril 2020

Tradition ancestrale en Chine, le thé allait devenir la boisson ultime d'Extrême-Orient. Bien que moins populaire dans les pays latins, l'Europe a montré un grand enthousiasme pour le thé, ce qui a conduit à la création d'accessoires de luxe et à l'ouverture de salons de thé.
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© Getty Images / DeAgostini - Contrôleurs qualité inspectant le thé et les coffres à thé pour le transport, gravure anonyme, C19th, Chine

Une tradition ancestrale

Des textes chinois datant de plusieurs siècles avant l'ère commune mentionnent une boisson à base de plantes amères, vraisemblablement du thé, qui était réservée exclusivement à la Cour impériale. Au deuxième siècle de l'ère commune, les moines bouddhistes avaient découvert les propriétés stimulantes du thé et contribué à sa culture et à son développement. Quelques siècles plus tard, le thé était devenu une boisson populaire et était largement disponible. L'art de préparer et de boire du thé a évolué pour devenir un véritable rituel et les maisons de thé ont commencé à apparaître. Ils continueraient à jouer un rôle social clé.

La réputation de cette boisson prestigieuse s'est progressivement infiltrée au-delà des frontières chinoises. Le thé était déjà exporté au Tibet au 7 ème siècle puis en Corée. À cette époque, le Japonl'a également découvert, mais ce n'est qu'au XIIe siècle que la coutume de boire du thé s'est répandue et a gagné en popularité. Le rituel du thé allait atteindre son apogée au Japon.

Les Européens avaient déjà entendu parler du thé des missionnaires revenant d'Extrême-Orient. Mais ce sont les Hollandais qui ont été les premiers à en rapporter au début du XVIIe  siècle. Quelques décennies plus tard, il s'était infiltré dans le reste de l'Europe.

La perception du thé en Europe

Le thé avait un charme exotique et était reconnu pour ses propriétés médicinales. Cependant, son accueil varie d'un pays à l'autre. Il s'est avéré moins populaire dans les pays latins. Originaire d'Extrême-Orient, il complétait les objets d'ornement d'origine ou d'inspiration chinoise très en vogue au XVIIIe siècle. Il a particulièrement séduit l'aristocratie et les classes privilégiées et est rapidement devenu partie intégrante de la vie de la société. Plus tard, il deviendrait une boisson élégante et raffinée pour les femmes de la classe moyenne supérieure. Le reste de la population considérait le thé comme «chic» ou comme boisson médicinale, il était donc rarement consommé.

En revanche, les Néerlandais et les Allemands l'ont adopté immédiatement. Les Britanniques ont développé une passion pour le thé et sont rapidement devenus une nation buveuse de thé. Ce fut alors au tour de la Russie de succomber à ses charmes, le samovar devenant la pièce maîtresse des maisons russes.

L'art de servir et de boire du thé s'est progressivement développé dans toute l'Europe. Au début, il était envisagé comme particulièrement exotique de le boire dans des tasses en porcelaine chinoise rapportées dans les mêmes bateaux que le thé. Puis les services à thé ont commencé à être fabriqués en Europe et des accessoires de plus en plus luxueux ont été créés. On dit que Louis XIV fit préparer son thé dans une théière en or.

voir les tasses à thé chinoise maitre-the.fr

De plus, une nouvelle coutume est apparue dans la seconde moitié du 19 e siècle. La tradition du thé de l'après-midi, originaire de Grande-Bretagne, s'est répandue dans toute l'Europe et des salons de thé ont ouvert dans toutes les grandes villes. C'étaient des endroits que les femmes pouvaient fréquenter assez librement, contrairement aux cafés, qui étaient considérés comme inutiles. 

Thé noir

Pendant très longtemps, les Européens n'ont bu que du thé noir, d'abord importé de Chine, puis d'Inde et de Ceylan. Plusieurs thés parfumés ont également été appréciés, Earl Grey aromatisé à la bergamote et au jasmin étant les plus appréciés. Contrairement à la tradition orientale et au risque d'altérer les saveurs subtiles, du sucre et une pincée de lait ont été ajoutés.

Une légende

Le thé aurait été découvert en Chine en 2373 avant notre ère par le père de l'agriculture et de la médecine : l'empereur Shen Nong. Il a parcouru le pays à la recherche de nouvelles plantes médicinales. Un jour, se sentant mal, il a décidé de se reposer sous un arbre. Il a eu soif et a fait bouillir de l'eau, comme d'habitude. Quelques feuilles de l'arbre tombèrent dans la tasse mais il la but quand même, la trouvant légèrement amère mais richement parfumée. Il se sent immédiatement restauré: le thé comme boisson aux propriétés curatives est né.


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